Una emisora SmoothJazz con música de los 80s

Actualmente el término SmoothJazz posee difusión mundial, existiendo una comunidad enorme de artistas, seguidores, críticos, y personal involucrado en la producción, comercialización y difusión de este tipo de música. Pero la denominación SmoothJazz no ha existido siempre, por lo que para llegar hasta hoy en día ha existido una evolución, debida a artistas que imprimieron nuevos sonidos a lo que existía en su momento. Este post recuerda a algunos de los precursores del sonido jazz tranquilo de los 80s que apostaron por incorporar nuevos sonidos, y que en muchas ocasiones llegaron a alcanzar posiciones notables en las listas de éxitos (cosa que, hoy en día, me parece imposible en el universo de Gagas y otras extrañezas que las pueblan).

  • Quizá uno de los ejemplos más claros es Al Jarreau. Es el único vocalista de la historia en ganar Grammys en tres categorías diferentes: Jazz, Pop y R&B. Nacido en 1940, en su carrera no musical cuenta en su haber con un título de Licenciado en Psicología. Como músico, en sus orígenes fue conocido en el mundo del Jazz por imitar a la perfección instrumentos musicales con su voz. Su primera grabación, de 1965, no le reportó ningún éxito, lo que le alejó de los estudios 10 años hasta que llegó We Got By, con el que inició una andadura que aún sigue en la actualidad. Su primer LP de éxito masivo fue Breakin’ Away (#9 Billboard 200, #1 Jazz y R&B Albums), con este fantástico tema que le da título:

 

  • Los segundos 70s también vieron aparecer otras joyas que hoy en día son clásicos del Jazz tranquilo. Sin duda uno de esos temas es el Feels So Good del trompetista Chuck Mangione, de 1977, que aquí vemos en directo en los Grammys de 1979:

 

  • En los primeros 80s existía un gran número de artistas considerados del panorama Jazz pero que obtenían su mayor difusión en los ámbitos R&B. Por ejemplo este saxofonista llamado Ronnie Laws, hermano del más conocido Hubert Laws, y que colaboró con Earth, Wind & Fire y Ramsey Lewis. Este magnifico tema titulado Every Generation podría ser programado en cualquier emisora de SmoothJazz actual:

 

  • Muchos puristas del Jazz opinan que el trabajo de Kenny G no puede incluirse en dicha categoría musical debido a su sonido algo empalagoso y a la nula improvisación en sus solos; pero goza del reconocimiento del gran público y éste lo clasifica dentro. Para mi de lo mejor suyo , aparte de sus orígenes con Kashif, es este Japan del álbum Gravity, tercero del saxofonista, de 1986:

 

  • Uno de los trabajos más atípicos de Herbie Hancock es el álbum Monster de 1980, muy cercano al soul y con poca experimentación con sintetizadores que siempre le ha caracterizado. Por ejemplo en este trabajo usa un instrumento de su invención, el Clavitar, que es un teclado que suena algo perecido a una guitarra. Puede apreciarse en este Stars In Your Eyes, cantado por el vocalista Gavin Christopher:

 

  • El teclista Rodney Franklin se ha ganado el respeto por su trabajo a lo largo de los años como músico dentro del panorama del Jazz Fusion. Su tema más conocido fue, en 1979, este irresistible The Groove. ¿Se inspirarían Shakatak al escucharlo?

 

  • Un clásico del Jazz contemporáneo, que lleva casi 40 años haciendo música, es Pat Metheny. Guitarrista original y fácilmente reconocible, ha colaborado con numerosos músicos de jazz (y de otros géneros, solo hay que recordar aquel This Is Not America con David Bowie) además de la enorme producción con su propia banda y junto al maestro Lyle Mays. De 1980 hay nada menos que tres álbumes fechados, uno de los cuales es As Falls Wichita, So Falls Wichita Falls que contenía este estupendo It’s For You.

 

  • Otro maestro, el gran Jean-Luc Ponty, lleva en activo desde los 60s, habiendo colaborado con una diversidad de músicos, y al frente de su propia banda. También innovador en sus instrumentos (al principio solo amplificaba el sonido de su violín para hacerse oír, pero más tarde lo desarrolló añadiendo sonidos sintetizados), posee una extensa obra, de la que hoy destaco este A Taste For Passion, del LP homónimo, de 1979:

 

  • Morning Dance es el título de este tema y también del álbum de 1979 de la banda de Buffalo (Nueva York) Spyro Gyra. Poco considerados por la crítica, mezclan en sus composiciones ritmos caribeños, con elementos pop y R&B, dentro de su visión del Jazz, pero llevan en activo desde los 70s con más de 30 álbumes publicados y son muy considerados por sus actuaciones en directo.

 

  • Siempre ha existido una buena conexión entre el R&B y el Jazz. De hecho muchos de los grandes del jazz son músicos de color, lo que les hace ser clasificados dentro de ambos estilos. Uno de los ejemplos más claros de este entrecruzamiento es el clásico Street Life, que fue uno de los primeros que iniciaron mi interés por el Jazz, como supongo que le ocurrió a otra gente en su momento. En esta actuación en directo se demuestra la calidad de los músicos de unos Crusaders ya en el declive de su carrera como grupo, y de la magnífica Randy Crawford.

 

  • Muchos de los artistas que eran asiduos de las listas de Jazz de los primeros 80s, produjeron en esa época trabajos más orientados al Pop o R&B y ahí cosecharon grandes éxitos. Es el caso de Quincy Jones con el LP The Dude de 1980; Herb Alpert con su #1 Rise, fusionando la música Disco con la instrumental; Chaka Khan, después de su periplo con Rufus, en su magnífico debut en solitario titulado What Cha Gonna Do For Me; George Duke y Stanley Clarke, que en 1981 firmaron un trabajo denominado The Clarke/Duke Project Vol. 1 que incluía la balada Sweet Baby; el mismísimo George Benson, con el clásico Give Me The Night; o el trompetista Tom Browne, que acuñó el himno del Funk Funkin´For Jamaica.

 

  • Pero sin duda, existe una composición que reúne los elementos necesarios para ser considerado el germen del SmoothJazz. Fue un gran éxito en todo el mundo, tanto a nivel del single (#2 Billboard Hot 100) como del propio álbum (#1 Jazz, #2 R&B, #5 Billboard 200), y obtuvo Grammys al single y al álbum. Con la aterciopelada voz de Bill Withers, el clásico Just The Two Of Us encaja perfectamente en la producción musical de Grover Washington Jr. de aquella época, siendo toda ella de una altísima calidad. Grover falleció en 1999, pero es uno de los músicos que más ha influenciado a los artistas del SmoothJazz actual. Os dejo con la versión larga del tema.

 

¿Qué otras composiciones creéis que marcaron el camino? ¿Qué opináis de las que aparecen en este post?

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Maze featuring Frankie Beverly

Un magnífico ejemplo de la riqueza de la música negra de los años 80s es esta fenomenal formación. Uno de mis grupos R&B preferidos, con una mezcla de sonido de Filadelfia con otros estilos, siempre con una personalidad inconfundible, y al frente de ellos el carismático Frankie Beverly, fundador de la banda a la vez que cantante, compositor y productor.

Howard Beverly (6 de diciembre de 1946, Filadelfia) quedó fascinado de jovencito por una banda local llamada Frankie Lymon & the Teenagers, de quienes adoptaría su nombre de pila comercial en 1956, con solo 9 años. Solía cantar música gospel en la iglesia, siendo precisamente Lymon quien le haría darse cuenta de que su verdadero interés estaba en la música no religiosa, aunque nunca abandonaría el gospel totalmente. También fue influenciado por Sly Stone, y su primer trabajo como cantante profesional fue, sobre 1956, acompañar de gira al grupo Silhouettes, también de Filadelfia. Después,a  primeros de los 60s cual formó una banda llamada The Blenders, que tuvo una corta existencia; y tras su desaparición, con 17 años (era 1963) fundó otro grupo vocal llamado The Butlers. Algunos singles tuvieron cierta repercusión local, como éstos temas titulados The Sun’s Message y She Tried To Kiss Me:

The Butlers grabaron para algunos sellos pequeños del área de Filadelfia, siendo uno de ellos Gamble Records, propiedad del productor y compositor Kenny Gamble (que posteriormente en los 70s levantaría el imperio musical Philadelphia International Records junto a Leon Huff; autores ambos de multitud de éxitos para artistas como The O’Jays o Teddy Pendergrass). Fue precisamente en 1970 cuando Beverly fundó la banda que posteriormente llegaría a ser Maze featuring Frankie Beverly; originalmente su nombre era Raw Soul. Bajo ese nombre (y también como Raw Soul with Frankie Beverly y como Frankie Beverly and Raw Soul) grabaron tres singles para la pequeña compañía de Filadelfia Gregar.

Aunque era en el área de Filadelfia donde se desarrollaba su actividad, Beverly nunca se sintió integrado en el sonido Philly, sino más identificado con Marvin Gaye o los Isley Brothers. Ello motivó su decisión de trasladarse al área de San Francisco, donde, tras unos años, Marvin Gaye, ídolo de Frankie, les prestó atención, convenciendo a los ejecutivos de Capitol para que les firmaran un contrato en 1976. Una de las cosas que Gaye hizo cambiar fue el nombre, y tras descartar varios como Karma o Charisma, la banda adoptó su nombre definitivo.

maze77En 1977 publicaron su primer trabajo con Capitol, autotitulado Maze featuring Frankie Beverly. La banda consistía en Beverly (voz y guitarra rítmica), Wayne Thomas (guitarra solista), Sam Porter (teclados), Ronald “Roame” Loary y McKinley “Bug” Williams (percusión y coros), Robin Duhe (bajo) y a Joe Provost (batería).

Consiguieron éxito inmediato, llegando a disco de oro (#6 R&B Albums, #52 Billboard 200), y les permitió hacerse con una audiencia muy fiel. Varios singles obtuvieron amplia difusión como While I’m Alone (#21 R&B Singles, #89 Hot 100) o Happy Feelin’s.

Lady Of Magic (#13 R&B Singles, #108 Hot 100) fue el segundo sencillo del álbum, y aquí podemos ver un video del grupo tocándola en Soul Train en el cual, al final, Don Cornelius entrevista a Frankie Beverly, que habla de su trayectoria hasta el momento e introduce a los miembros de la banda.

A partir de ese momento, comenzaron a sucederse de forma continuada cambios en la banda; maze78pero independientemente de ellos, Maze siempre reflejó la visión musical de Beverly. En 1978 publicaron su segundo álbum, Golden Time Of Day, que también fue disco de oro (#9 R&B Albums, #27 Billboard 200), a pesar de carecer de un single de éxito concreto, y alejarse del estilo disco que imperaba en ese momento en la música americana. Produjo tres sencillos: Workin’ Together (#9 R&B Singles); Golden Time Of Day (#39 R&B Singles, contando con su cara B Travelin’ Man); y I Wish You Well (#61 R&B Singles).

En 1979 vio la luz el tercer álbum de la banda, Inspiration. Probablemente uno demaze79 sus mejores trabajos, se trata de un conjunto de temas ejecutados a la perfección por los siete miembros del grupo al servicio de las composiciones de Beverly, que demuestra además sus magnificas dotes como vocalista. De éxito similar al de los dos anteriores (#5 R&B Albums, #33 Billboard 200), produjo dos singles: el fantástico Feel That You’re Feelin’ (#7 R&B Singles, #67 Hot 100) y Timin’ (#55 R&B Singles); yo también recomiendo Woman Is A Wonder:

Al igual que los anteriores, el cuarto álbum de la banda, Joy And Pain, llegó a ser disco de maze80oro sin apenas apoyo en las emisoras de música pop. También se editaron dos singles, Southern Girl y The Look In Your Eyes (#9 y #29 R&B Singles respectivamente); pero el disco contiene otros grandes clásicos como el tema que abre el disco, Changing Times, o el fenomenal Joy And Pain, uno de sus temas emblemáticos que nunca fue editado como sencillo (a pesar de lo cual todas las recopilaciones de grandes éxitos de la banda lo incluyen).

En sus giras a lo largo de los 70s se habían ganado un merecido respeto por sus actuaciones en vivo, que siempre ha sido uno de los mejores del circuito R&B/Soul/Funk. Ello les llevómaze81 en 1981 a publicar el doble disco en directo Live In New Orleans, un excelente álbum que sirvió tanto de recopilación de grandes éxitos como de introducción a los seguidores que nunca les había visto en directo. Disco de oro como de costumbre (#3 R&B Albums, #34 Billboard 200), produjo otros tres sencillos, Running Away, Before I Let Go y We Need Love To Live. La magnífica ejecución de Joy And Pain supuso un éxito internacional; podemos disfrutarla en el siguiente video:

El tema principal del siguiente trabajo del octeto, We Are One, hace énfasis en el amor y el entendimiento. Cuatro sencillos fueron editados (Love Is The Key, Never Let You Down, We Are One y I Wanna Thank You), todos en esa misma línea; y aunquemaze83 curiosamente sólo el primero de ellos llegó al Top 10 de R&B Singles, el álbum vendió más de medio millón de ejemplares, lo que demuestra la incondicionalidad de los fans del grupo y la popularidad de sus canciones, varias de las cuales son también clásicos de la banda y del R&B en general. Mi primer contacto con Maze es de esta época, y desde entonces yo también me convertí. En los siguientes videos se demuestra de nuevo la gran técnica vocal de Beverly, cantando en directo I Wanna Thank You, una canción en la que da gracias a sus seguidores y fans; en la magnífica balada We Are One, y en el fantástico trabajo de teclados y guitarra en Right On Time:

A pesar de su ya dilatada y excelente carrera, no contaban en su haber aún con un número uno. Llegaría por partida doble con Can’t Stop The Love, tanto para el álbum como para el maze85primer sencillo, Back In Stride, que durante dos semanas coronó la lista R&B Singles. Otro excelente conjunto de canciones, que mezcla medios ritmos con sonidos funk muy bailables y estupendas baladas. Es difícil destacar temas concretos de esta joya, pues todos los que la conforman son de una gran calidad. Pero para ilustrar lo comentado, selecciono estos tres: dos de los tres sencillos que se publicaron, Back In Stride y I Want To Feel I’m Wanted y la tercera pista del disco, Reachin’ Down Inside.

mazelivelaY tras Can’t Stop The Love, el segundo álbum en directo de la banda, titulado Live In Los Angeles, ve la luz en 1986, y de nuevo el lanzamiento captura la esencia de los magníficos conciertos del grupo. Contiene, además, dos nuevos temas en estudio, I Wanna Be With You y When You Love Someone que fueron singles. Como elección, el directo de Too Many Games.

Tras más de una década en Capitol, la banda cambia de compañía, para firmar con Warner Bros. El primer trabajo bajo el nuevo sello, en 1989, es el álbum Silky Soul, otro magnífico disco, en el quemaze89 vuelven a demostrar su fidelidad a sus raices a pesar de incorporar elementos tecnológicos, como más sintetizadores y cajas de ritmo. Esta adaptación a los nuevos tiempos, en los que la tecnificada música Urban acapara la atención, no impide que las composiciones de Beverly sigan teniendo el soul que le forjó en los 60s y 70s. De nuevo doble número uno, para el álbum y para el primer sencillo, el fantástico Can’t Get Over You que es, hasta la fecha, su mayor éxito en listas.

También hay que mencionar el tema Silky Soul en el que homenajean al maestro Marvin Gaye que tanto inspiró a Beverly, y en el que incorpora, de forma maravillosa, retazos de su clásico What’s Going On:

Otros dos singles se extrajeron de este trabajo, Love’s On The Run y Songs Of Love. Y en 1993, siguiendo la misma idea apareció el, hasta la fecha, último disco en estudio del grupo, maze93Back To Basics. De nuevo se incorporan sintetizadores pero no se renuncia al sonido esencial de los Maze de siempre, como puede comprobarse en la funky Nobody Knows What You Feel Inside, o a la balada The Morning After.

En los 90s la música del grupo recibió mucha atención del mundo rap, que sampleaba muchos de sus temas, lo que incluso les acarreó algun que otro pleito, en concreto por el uso sin permiso de  Joy And Pain.

Desde entonces no han vuelto al estudio de grabación, aunque han continuado dando conciertos desde entonces, como demuestra el siguiente cartel anunciador de un reciente concierto  (al que desfortunadamente no he asistido):

MAZE3

Espero que este extenso repaso a la trayectoria de Maze featuring Frankie Beverly sea del agrado de aquellos que han sido, como yo, seguidores del grupo; y logre atraer la atención de quienes no les conocian. Es mi tributo a una de las formaciones más sólidas del R&B, que nunca ha sacrificado su sonido a pesar de nuevas corrientes musicales, más siendo tan prolíficos. Todo gracias a la personalidad de un líder que durante décadas ha generado composiciones de enorme calidad; y a un grupo que, aún con cambios de componentes, siempre ha sabido ejecutarlas de manera magistral.

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Actividad en listas en abril de 1982 (R&B)

 

Nuevas incorporaciones a la lista de música negra a lo largo del mes de abril de 1982:

  • Los muy prolíficos Kool & The Gang (durante los 70s y primeros 80s publicaban, a menudo, varios discos al año) lanzaban el tercer single de su trabajo de 1981 Something Special, que sería uno de sus temas más conocidos y pegadizos: Get Down On It.
  • George Duke también es un artista de carrera dilatada, que siempre ha estado cruzando del jazz al pop y viceversa. Consumado teclista, productor, arreglista y compositor, comenzó su carrera en 1969, tras graduarse dos años antes en el Conservatorio de San Francisco. Trabajó durante los 70s con numerosos artistas de renombre, como Jean-Luc Ponty, Frank Zappa, Sonny Rollins o Billy Cobham. En 1975 lanzó su carrera en solitario, escandalizando a la prensa con su fusión del jazz con elementos de funk, disco y soul, pero obteniendo el reconocimiento del público. De su álbum de 1982 Dream On, este buen tema Shine On.
  • El dúo D Train, formado por James “D Train” Williams (cantante) y Hubert Eaves III (todo lo demás, es decir, teclados, bajo, percusión, arreglos y producción) obtuvo el éxito en éste su primer lanzamiento (#1 en la lista de Dance Singles, #13 R&B Singles), la fantástica You’re The One For Me:
  • Clasicazo. Este tema, original de 1982, ha sido versionado posteriormente por los británicos Incognito, con indudable éxito. Pero el original, que involucra a Dexter Wansel en la composición y a Grover Washington Jr. en la ejecución, obtuvo éxito mediano en los 80s en las listas R&B Singles (#23). Las hermanas Shirley, Valerie y Brenda, The Jones Girls, obtuvieron reconocimiento gracias a acompañar en algunas giras a Diana Ross a finales de los 70s. Consiguieron varios contratos de grabación´n, pero el que les reportó éxito fue el que firmaron con Philadelphia International Records, producto del cual editaron tres álbumes; al último de ellos, titulado Get As Much Love As You Can, pertenece el inolvidable Nights Over Egypt:
  • The Tom Tom Club nació como un proyecto separado de Tina Weymouth y Chris Frantz, miembros de Talking Heads. Con un estilo más suave y tropical, el álmun fue grabado en Barbados con la colaboración de las hermanas de Tina. Este Genius Of Love refleja las intenciones musicales de la banda, y ejerció una notable influencia en ´los 80s y 90s (recordar la canción Daydream de Mariah Carey):
  • En la carrera de Patti Austin se da la curiosidad de que dos de sus canciones estuvieron dos veces en las listas, y esta es una de ellas. Llegó al 55 en R&B y al 62 en el Hot 100 como segundo single Every Home Should Have One, del trabajo titulado de igual forma, y posteriormente fue ligeramente remezclada en 1983 alcanzando la posición 69 en el Hot 100 de nuevo. Esta que suena es la segunda de ellas.
  • Este es un tema del poco conocido vocalista Stevie Woods, hijo del maestro del jazz Rusty Bryant. Solo publicó tres álbumes y en el primero de ellos se encontraba este Just Can’t Win ‘Em All.
  • En los 80s Curtis Mayfield seguía publicando trabajos, sin excesiva repercusión en listas, pero en la línea de toda su producción. Nunca quiso ser demasiado comercial, aunque posteriormente fue reconocido como uno de los grandes del soul. Compositor y guitarrista, fue cantante de The Impressions en los 60s, estableciéndose en solitario después. En 1990, antes de un concierto, le cayó encima una torre de iluminación lo que le dejó paralizado desde el cuello para abajo; su estado de salud fue degradándose hasta su muerte en 1999, con 57 años. Mi homenaje a su música es este Pusherman, incluido en la banda sonora de la película Superfly de 1972.
  • Formados en Los Angeles en 1964, los mayores éxitos para el grupo vocal The Whispers llegaron en los 80s. Muy conocidos son los clásicos And The Beat Goes On, It’s A Love Thing o This Kind Of Lovin’. En la misma línea se publicaron este In The Raw, perteneciente al LP Love Is Where You Find It, de 1981.
  • El único trabajo del grupo de 8 miembros Xavier es el álbum Point Of Pleasure de 1982, que incluía este relativamente poco conocido tema funk titulado Work That Sucket To Death (#6 R&B Singles):
  • Y otra formación de 8 miembros, Skyy, de Nueva York, editaban el segundo sencillo tras su gran éxito Call Me, el mayor de su carerra; este tema se titula Let’s Celebrate, y abría su álbum Skyy Line:
  • Para terminar, merece la pena recordar otro clásico de la época, publicado en 1979. El dúo formado por Gene McFadden y John Whitehead, conocidos como McFadden & Whitehead, es responsable de una buena cantidad de trabajos como compositores para diferentes artistas,  como los O’Jays o Harold Melvin & The Blue Notes, dentro de un estilo que definieron y que dio en llamarse “El Sonido de Filadelphia (The Philly Sound)”. Su mayor éxito como vocalistas es este Ain’t No Stoppin’ Us Now (versionado posteriormente, entre otros, por el mismísimo Luther Vandross) y que alcanzaría el #1 R&B singles.
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Actividad en listas en marzo de 1982 (Rock)

Repaso a las incorporaciones en la lista de rock de hace 30 años:

  • Workin’ Hard, Playin’ Hard, del guitarrista Ted Nugent. Polémico por su activismo a favor de las armas y por salir al escenario en sus conciertos vestido con pieles al estilo cavernícola, este músico de Detroit incluía este tema en uno de sus mejores trabajos, Cat Scratch Fever, de 1977.
  • Esto es una curiosidad. En esa época triunfaba en Canadá un programa de televisión llamado SCTV (Second City Television), que incluía una sección cómica que ironizaba sobre los estereotipos canadienses, denominada Great White North. En ella, los actores Dave Thomas y Rick Moranis (conocido por películas como Los Cazafantasmas o Cariño He Encogido a Los  Niños), interpretaban a los hermanos Bob & Doug McKenzie. El éxito que obtuvieron les permitió realizar una película con una banda sonora que incluía Take Off, un tema en el que cantaba el mismísmimo Geddy Lee de Rush, en la única aparición fuera del grupo que se le conoce. ¿El motivo? Moranis y Lee habían sido compañeros en el colegio.
  • Precisamente Rush continuaban en 1982 generando expectación con su álbum en directo Exit…Stage Left, publicado en octubre de 1981, y que incluía dos temas ya clásicos de la banda: The Trees y Closer to The Heart.
  • Blue Öyster Cult se habían formado en 1967, y mantuvieron relaciones cercanas con autores de ciencia ficción y terror (Stephen King entre ellos). En los primeros 70s cambiaron de nombre y formación varias veces, y publicaron varios álbumes en directos de bastante renombre en la comunidad del heavy metal de la época. Publicado en 1976, Don’t Fear The Reaper ya era todo un clásico de la música rock americana en el 82.
  • El álbum Circle Of Love de Steve Miller Band, de un estilo muy parecido al que desarrolló en sus orígenes, incluía esta joya que daba título al trabajo.
  • Deguello era el sexto álbum de los tejanos ZZ Top, que publicaban tras un descanso de tres años. Este es uno de los temas más representativos, I’m Bad, I’m Nationwide.
  • En 1982 Ozzy Osbourne publicaba su segundo trabajo en solitario, Diary Of A Madman, después de que tres años antes hubiera sido expulsado de Black Sabbath. El álbum hubo hubo de ser grabado en poco más de un mes, antes de la siguiente gira. Con el apoyo del magnífico guitarrista Randy Rhodes (que fallecería poco después en un accidente de avión), el disco contiene estupendos temas como estos You Can’t Kill Rock & Roll o la oda a las drogas Flyin’ High Again.
  • La formación Joan Jett & the Blackhearts fue el resultado de múltiples transformaciones alrededor de su líder, Joan Jett (apellidada Larkin en realidad, natural de Filadelfia), que con diferentes denominaciones habían tenido éxito desigual con sus anteriores trabajos como The Runaways, más incluso en el mercado japonés que en el americano. Con este trabajo, no obstante, consiguieron su gran éxito: I Love Rock’n’Roll estuvo siete semanas en el número 1 del Hot 100.
  • En los 70s una de las bandas que más estadios llenaban en sus conciertos por USA eran la J. Geils Band; sin embargo no materializaban ese éxito con singles de impacto en las listas. Esto cambió en los primeros 80s cuando se orientaron algo más al pop, alcanzando sus mayores éxitos con el álbum Freeze Frame. Incluía clásicos como Centerfold, Flamethrower o este Freeze-Frame. Pero las relaciones entre miembros del grupo eran tensas, especialmente con el cantante Peter Wolf, que abandonó la formación en 1983, lo que provocó que el grupo se disolviera en 1984.
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Terry Lewis & Jimmy Jam

Sin duda el mundo de la música Soul/R&B sería completamente diferente sin la aportación de estos músicos y productores, cuyo trabajo contribuyó a la universalización de la música negra, sentando las bases de sus posteriores evoluciones.

Terry Steven Lewis (1956, Omaha, Nebraska) y James Samuel “Jimmy Jam” Harris III (1959, Minneapolis, Minnesota) se conocieron en la escuela secundaria, donde formaron Flyte Time, un grupo con bastante popularidad a nivel local que posteriormente, en 1981, evolucionó hacia The Time, bajo la dirección de Morris Day, discípulo de Prince. La banda era la encargada de abrir los conciertos de éste por aquel entonces.

En 1982 Jam y Lewis acababan de iniciar la aventura de convertirse en un equipo de productores y compositores, realizando sus primeros trabajos para Vanity 6 (ver vídeo), Klymaxx, Real To Reel, los propios The Time y Gladys Knight & The Pips (When You’re Far Away). En estas primeras producciones ya se dejaba notar el estilo de Jam y Lewis, con un sonido muy característico de teclados y percusión:

 

 

 

 

 

 

 

 

 

En 1983, tras su prometedor comienzo, el dúo afrontaba la ardua tarea de compaginar su incipiente carrera como equipo de producción y composición con el trabajo de grabación y conciertos con The Time. Se dice que durante un pequeño descanso de una de las giras del grupo junto a Prince volaron a Atlanta para producir algunas de las piezas del álbum On The Rise de The S.O.S. Band. Al tratar de regresar se vieron sorprendidos por una tormenta de nieve que impidió la salida del vuelo que tenían que coger para regresar, por lo que no pudieron presentarse al siguiente concierto de The Time; y ese hecho motivó que Prince les despidiera y “decidieran” convertirse en agentes libres.

Afortunadamente, el tema Just Be Good To Me que habían producido para The S.O.S. Band se convirtió en un gran éxito (#2 R&B Singles), lo que consolidó su carrera. De ello tuvo constancia Jacques Fred Petrus que les llamó para que compusieran y produjeran algunas canciones del que sería el siguiente álbum de Change, Change Of Heart, a finales de 1983. También ese año triunfó otro tema con su sello: Encore, de Cheryl Lynn (#1 R&B).

Continuaron trabajando para los cantantes Cherrelle y Alexander O’Neal. Primero fue la californiana con su álbum de debut Fragile (1984), que incluía este I Didn’t Mean To Turn You On, donde resaltan los teclados de Jam hacia el final del tema (y que posteriormente sería versionada, con gran éxito, por Robert Palmer):

Alexander O’Neal es, sin duda, el mejor cantante R&B con el que Lewis & Jam habían trabajado hasta la fecha. Los tres se conocían desde los orígenes de The Time; O’Neal había sido vocalista del grupo en sus comienzos, pero finalmente fue rechazado por ser considerado demasiado “negro” en su estilo de cantar, y antes de que grabaran su primer disco lo abandonó. Su magnífico álbum debut de 1985, titulado homónimamente, incluye temas donde la influencia de The Time es clara (Innocent) y magníficas baladas y medios tiempos como este If You Were Here Tonight (compuesta por Monte Moir, miembro de The Time):

Y otra gran producción de este período es este The Heat Of Heat, de la magnífica Patti Austin:

Ya reconocidos en el universo R&B, su siguiente reto fue el de producir a Janet Jackson. La cantante había publicado anteriormente dos álbumes de no mucha repercusión, y en aquellos momentos se replanteaba su vida personal y profesional. Jam y Lewis dieron a Janet un nuevo impulso en su carrera musical, confeccionándole la prenda a medida que necesitaba. Lograron construir un conjunto de canciones con un bien pulidas, respaldadas por sonidos computerizados, ritmos de alto impacto y composiciones de gran calidad con tintes urbanos y R&B. Supuso el estrellato para Jackson, aunque los verdaderos artistas del disco son ellos, y el éxito fue tremendo; 5 de los 6 singles en el Top 5 de la lista Pop, incluyendo un #1; 5 canciones #1 R&B; y también #1 para el propio LP que vendió más de 5 millones copias en USA . Los temas más notorios son What Have You Done For Me Lately, Nasty, When I Think Of You, Let’s Wait Awhile y el que da título al disco, Control, video que coprotagonizan junto a la pequeña de los Jackson:

El trabajo en este álbum les proporcionó el Grammy a los mejores productores del año. Inmediatamente produjeron un nuevo éxito: el retorno de los británicos Human League, titulado Human:

También en esta época son otros temas inconfundibles de su catálogo, como este Tender Love del grupo vocal The Force M.D.’s:

Y el álbum Keep Your Eye On Me, del trompetista y presidente por entonces de A&M Records (donde grababa Janet Jackson) Herb Alpert, que también revitalizó su carrera musical gracias al equipo TL&JJ, contando entre otros con este Diamonds en el que colabora Janet (y Jerome Benton que se une a la fiesta en el video):

En 1989 volvieron al estudio con Janet Jackson para preparar la continuación de Control. Tras una gestación bastante larga, apareció Rhythm Nation 1814, que multiplicó el éxito de su predecesor, generando otra sucesión de canciones Top 10 entre los que se incluían cuatro números 1 del Hot 100: Escapade, Black Cat, Love Will Never Do (Without You) y Miss You Much:

Y otros tres sencillos Top 10: Come Back To Me, Alright y Rhythm Nation:

TL&JJ continuaban trabajando. Se involucraron con el nuevo trabajo de New Edition, y posteriormente con trabajos de las carreras en solitario de dos de sus componentes: Johnny Gill y Ralph Tresvant.

 

Un año después, Jam y Lewis fundaron Perspective Records, su propia compañía discográfica respaldada por A&M. Su lanzamiento inugural, el album The Evolution Of Gospel de la formación Sounds Of Blackness ganó un Grammy. En 1991 apareció Ritual Of Love, de la vocalista Karyn White (entonces esposa de Lewis) que también obtuvo un buen éxito con Romantic (ver este post). Algunos de los artistas que grabaron en Perspective son Mint Condition, Solo o Lo-Key.

Ya en los 90s, siguieron los éxitos con gran cantidad de trabajos para diferentes artistas, destacando Michael Jackson, Boyz II Men, Mary J. Blige, Mariah Carey, George Michael, Eric Benet, Rod Stewart o Vanessa Williams. Volverían a trabajar con Janet Jackson en The Velvet Rope. En este enlace de Wikipedia podéis ver una lista (espero que en constante actualización) de las canciones en las que han participado como productores o compositores.

http://en.wikipedia.org/wiki/List_of_songs_produced_by_Jimmy_Jam_%26_Terry_Lewis

Estas son fotos de Jam (izquierda) y Lewis tomadas en enero de 2012.

jimmy jam jan 2012terry lewis jan 12

Terry Lewis y Karyn White tuvieron una hija, Ashley Nicole Lewis, tras lo cual se divorciaron; y posee otros dos hijos de un matrimonio posterior. Jimmy Jam es el presidente emérito de la National Academy of Recording Arts and Sciences.

En 2005 abrieron una sucursal de sus estudio en California llamada Flyte Time West. En ese mismo año y en 2007 volvieron a ganar Grammys por sus trabajos con Yolanda Adams y Chaka Khan. En 2008 se reunieron con The Time en la 50ª gala de los Grammy, donde cantaron Jungle Love junto a Rihanna; y en los Black Music Awards volvieron a actuar bajo el nombre de The Original 7Even, en medio de una serie de conciertos en Las Vegas.

A modo de resumen, hasta la fecha han producido 16 números 1 de Billboard (9 de ellos para Janet Jackson); esto les sitúa como los terceros productores de mayor éxito de todos los tiempos, tras George Martin de los Beatles y Steve Sholes de Elvis Presley. En su página web podéis encontrar información relevante de con quiénes han trabajado y de proyectos futuros: www.flytetime.com.

Por último, en este enlace podéis descargaros o escuchar directamente una mezcla de mi cosecha de algo más de una hora de duración con muchos de los éxitos de los 80s en los que este gran dúo de artistas han estado involucrados. Espero que os guste.

http://www.4shared.com/mp3/kRI0QSf3/TLJJ_MEGAMIX.html

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Change

En este post vamos a repasar la trayectoria y discografía de uno de los mejores grupos de principios de los 80s dentro del panorama R&B/Disco, según mi criterio: Change.

Change en 1982

La existencia de la formación se debe a la colaboración entre dos productores; el francocaribeño Jacques Fred Petrus y el italiano Mauro Malavasi, que comenzaron su trabajo en Italia. A Change se le asocia comúnmente con la canción The Glow of Love, publicada en 1980 y en la que el vocalista es Luther Vandross, con una producción del estilo de formaciones como Chic. A través de diversas transformaciones (especialmente cambios en los vocalistas), el grupo estuvo presente en listas de sencillos una docena de veces y con seis álbumes en los primeros 80s.

Jacques Fred Petrus

Petrus había comenzado como coleccionista de música; posteriormente se dedicó a importar música disco de USA y de otros países para revenderla a discotecas en Italia; finalmente llegaría a ser un magnate del negocio musical, influyendo notablemente sobre el panorama de la música disco de principios de los 80s. Nunca estuvo involucrado directamente en la composición ni en la producción, sino que establecía las directrices musicales y daba su aprobación (o no) a lo que le presentaban sus compañeros italianos, que eran los auténticos ideólogos de los éxitos, fundamentalmente Mauro Malavasi, Davide Romani y Paolo Gianolio.

Petrus y Malavasi se conocieron en Milán a mediados de los 70s, década en la que éste último había adquirido su formación musical en composición, piano y otras disciplinas. Comenzaron a idear diferentes proyectos, e incorporaron al guitarrista Paolo Gianolio y al bajista Davide Romani. Entonces buscaron en USA a letristas y vocalistas: Wayne Garfield, Tanyayette Willoughby, Jocelyn Brown, y Luther Vandross para lanzar su primer trabajo, completando así la parte americana de la banda.

Mauro Malavasi

El resultado, la obra maestra de la música disco/R&B Glow of Love, fue publicado en 1980, llegando a ser disco de oro (#10 en la lista R&B Albums, #29 Billboard 200), contando con varios temas que se han convertido en clásicos:

* A Lover’s Holidays (#1 Dance Music; #5 R&B Singles), con un desarrollo de los coros muy característico de posteriores producciones de Petrus (High Fashion, The B. B. & Q. Band) y que también se adoptarían en futuras creaciones de Luther Vandross en solitario.

* Searching, con Luther Vandross como vocalista justo antes de su éxito masivo (#23 R&B Singles); creo que fue la primera vez que le escuché.

* Y, sobre todo, The Glow Of Love, también con Luther (#49 R&B Singles), uno de mis temas favoritos (también serviría años después como base para la canción All For You de Janet Jackson; curiosamente ella y Vandross habían colaborado poco antes). Aquí podéis disfrutarla en una versión extendida que no ha visto la luz hasta 2007.

Otros buenos temas de este álbum son Angel In My Pocket o It’s A Girl’s Affair.

En 1981 publican su segundo álbum, Miracles, en el que ya no está como solista Luther Vandross; no hubo acuerdo económico entre él y Petrus y, además, ya había iniciado su propia carrera en solitario. Fue sustituido por el vocalista James Robinson, que aunque realiza un buen trabajo, hace que el trabajo pierda algo de la magian de su predecesor aún habiendo sido gestado contando con que Luther estaría en él. No obstante, cuenta con grandes temas, como este Paradise que abre el disco:

Todos los temas son firmados por los italianos, especialmente Malavasi aparece en los créditos de todos ellos.

La influencia de Chic es clara , como en esta otra composición denominada Hold Tight:

El rendimiento del álbum es listas es algo inferior al del anterior (#9 R&B Albums, #46 Billboard 200), y de los dos sencillos, Paradise alcanza el Top 10 de R&B.

Sharing Your Love vería la luz en 1982, siendo el segundo y último trabajo en el que James Robinson consta como vocalista. Apoyado por una gira que había comenzado el año anterior, el éxito va en la línea del anterior trabajo (#14 R&B Albums, #66 Billboard 200), y produce maravillas como este The Very Best In You:

O este que da título al disco, compuesta por el propio Robinson:

En 1983 se publica un nuevo trabajo titulado This Is Your Time tras el cual Malavasi y Romani abandonan el grupo. Sus cifras no son demasiado buenas (#34 R&B Albums, #161 Billboard 200), siendo el tema insignia el que da título al disco:

En 1984, Petrus actúa con audacia tras la marcha de los italianos, y contrata como productores a Terry Lewis y Jimmy Jam, ex-miembros de The Time y que ya comenzaban a despuntar gracias a trabajos realizados para The S.O.S. Band, Janet Jackson y Cheryl Lynn. Acertadamente titulado Change Of Heart, el tema homónimo es uno de los mejores, con la vocalista Deborah Cooper al frente:

Jam y Lewis están presentes en tres de los ocho temas del disco, como en el memorable You Are My Melody. El vocalista en esta ocasión es Rick Brennan.

El resto de canciones es compuesto y producido por Tim Allen, que también estaría muy involucrado en el último trabajo de la banda, Turn On Your Radio, de 1985. Destaco este tema, titulado Mutual Attraction, bastante adaptado al nuevo R&B que comenzaban a hacer otros grupos del momento.

Sería el último trabajo del grupo bajo la dirección de Petrus; pues el productor sería asesinado en 1987 en su mansión por un cliente al que se había negado la entrada en su club nocturno. Algunos años después, en 1990, Romani lideró la realización de otro álbum, llamado Change Of Mind. Música muy diferente a la que el grupo realizaba en sus orígenes, más del estilo de los 90s en que fue concebido. Sin embargo el proyecto quedó archivado, hasta que en 2009 finalmente vio la luz.

Los lanzamientos anteriores del grupo han sido reeditados en diferentes momentos, existiendo también varios recopilatorios de canciones originales y remezclas, como The Final Collection (2007), compuesta por dos discos y que repasa los mejores momentos de grupo. Sin duda un grupo clásico que marcó la diferencia en su momento, y muchos de cuyos trabajos siguen vigentes en la actualidad.

change glow of love 1980change miracles 1981change this is your time 1983change sharing your love 1982change of heart 1984change turn on your radio 1985

Podéis encontrar información más detallada sobre el grupo y sus diversos componentes y evolución en este enlace (en inglés):

http://jacquesfredpetrusmauromalavasi.blogspot.com/2009/10/jacques-fred-petrus-mauro-malavasi_17.html

Al final de la sección dedicada a Change hay una relación de todas los trabajos en los que aparece la música de este grupo o es usada, lo que da una idea de su influencia posterior. También se describe su relación con otros proyectos del universo de Petrus, como High FashionThe B. B. & Q. Band o Ritchie Family, y las relaciones con los numerosos músicos que colaboraron en él, la mayoría de ellos entonces desconocidos en aquel momento pero que conformarían buena parte de la historia de la música R&B a partir de los primeros 80s.

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Actividad en listas R&B en el primer trimestre de 1992

Entre 1982 y 1992 el panorama musical R&B había sufrido grandes cambios, especialmente con la aparición nuevos sonidos en UK. Aqui van mis recomendaciones de principios de ese año.

» Unfinished Symphathy, de Massive Attack. Catalogado por muchos como uno de los mejores temas de los 90s (completamente de acuerdo), sentó las bases del sonido trip hop con su fusión de ritmos hip hop, samples y melodías sinfónicas. Aunque hayan pasado 20 años desde su grabación, esta maravilla no deja a nadie indiferente.

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» Coming Back For More, del poco conocido grupo inglés L.A. Mix. De nuevo una mezcla de ritmos sintetizados de nueva hornada con voz de corte muy clásico. Irresistible.

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» Continuando en las islas británicas, en los 90s emerge de la escena club inglesa Seal (Seal Henry Olusegun Olumide Adeola Samuel), que se convertiría en el cantante soul más popular de ese país en dicha década. Como datos biográficos curiosos, comentar que es hijo de padre brasileño y madre nigeriana; que fue dado en adopción; que es graduado en arquitectura, y que comenzó diseñando ropa y trabajando como ingeniero en electricidad. A mediados de los 80s comenzó a colaborar como cantante con un grupo llamado Push con el que estuvo de gira por Japón; estando en Asia de unió a una banda de blues tailandesa, que al poco abandonó para recorrer la India en solitario.

Tras regresar a Inglaterra conoció a Adamski, un productor de música house y tecno para quien cantó y compuso las letras de Killer. La canción llegó al numero uno, lo que dio a Seal acceso a un contrato con una discográfica. Grabó su primer álbum con Trevor Horn, productor que había trabajado con ABC o Frankie Goes To Hollywood. El disco vendió más de tres millones en todo el mundo y se convirtió en un fenómeno. Incluía maravillas como el propio Killer, Crazy, o este Violet que os enlazo en la versión que aparece en el disco original (comentar que, al tratarse de musica vinculada a la escena club, existen múltiples versiones de cada canción.)

Aunque pudiera parecer que la peculiar voz de Seal incorpora algún tratamiento electrónico, puedo constatar que no es así tras la actuación que pude ver en Sanlúcar de Barrameda en julio de 2011. Sencillamente magnífico.

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» Cruzando el Atlántico, en 1992 la vocalista Cherrelle publicaba su cuanto trabajo titulado The Woman I Am. En sus primeros trabajos había contado con la producción de Terry Lewis y Jimmy Jam, y diversas colaboraciones con Alexander O’Neal, habiendo obtenido notables éxitos. A recordar esta gran balada Never In My Life.

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» La familia Winans fue una de las pioneras en imprimir un sonido contemporáneo al gospel tradicional, sirviendo de influencia para diversos artistas posteriormente. Los primeros en grabar fueron cuatro de los hermanos bajo el nombre The Winans, en 1981. Posteriormente se animarían también sus padres (Mom & Pop Winans), y otros miembros de la familia, que va creciendo y cuenta ya con una tercera generación. Me quedo con este Addictive Love de BeBe & CeCe Winans, (nombres reales Benjamin y Priscilla) que llegó al número 1 en la lista R&B , del LP Different Lifestyles. Esta formación es la que más se acerca al sonido R&B de todas las Winans.

La espectacular voz de CeCe me recuerda mucho a la de la desaparecida Whitney Houstonen cuyo funeral cantó recientemente. En este video podemos verlas juntas:

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» Gladys Knight publicó en 1991 el trabajo que supuso oficialmente el final de su carrera junto a The Pips, con quienes llevaba trabajando desde 1952, nada menos que 38 años. Titulado Good Woman, incluye diversos temas de gran calidad, como este la balada Where Would I Be y el clásico Superwoman, cantado aqui junto a las contemporáneas Patti LaBelle y Dionne Warwick en una actuación en el programa de Oprah Winfrey, y tras el cual se encontraban Babyface y LA Reid, compuesta para Karyn White (ver su reseña más adelante en este mismo post):

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Lalah Hathaway

» Hija del mítico Donny Hathaway, que en los 70s colaboró en muchas grabaciones con Roberta Flack, Lalah Hathaway deslumbró a principios de los 90s con su gran voz, dotada de un amplio rango. Su álbum debut, de 1990, incluía joyas como este Heaven Knows. Sin embargo su carrera dentro del mundo R&B no fue tan espectacular como se esperaba, en parte por su poca producción musical (4 años hasta su segundo LP y otros diez más para el tercero), y por su colaboración con artistas más vinculados a la escena Jazz, como Joe Sample.

Sin embargo sigue demostrando sus dotes, como en este homenaje a la gran Anita Baker en en el que interpreta su tema Angel:

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» Hasta su muerte en 2005, Luther Vandross estuvo acompañado en todas sus giras por la fantástica vocalista neoyorquina Lisa Fischer. Nacida en 1958, el punto culminante de su carrera se produjo en 1991 con la publicación de su primer álbum So Intense, que fue un gran éxito, y que contenía la balada How Can I Ease The Pain que obtuvo un Grammy a la mejor cantante femenina de R&B en 1992. Desafortunadamente no publicó más discos, ya que según ella misma dijo disfrutaba más haciendo coros que como solista. Además de a Luther, ha acompañado a numerosos artistas entre los cuales se encuentran Teddy Pendergrass, Chaka Khan, Tina Turner, The Rolling Stones y colaborado ocasionalmente con Sting y Chris Botti.

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» Otra fantástica vocalista publicaba en 1991 su quinto trabajo, denominado I’m On Your Side. Jennifer Holliday (Houston, Texas, 1967) comenzó a ser conocida en el ambiente de musicales de Broadway, hasta que en 1981 obtuvo uno de los papeles protagonistas en Dreamgirls (en 2006 se realizó una película basada en esta obra, con Jennifer Hudson y Beyonce). La obra estuvo en cartel durante 4 años, y en ella destacaba el tema And I Am Telling You I’m Not Going; se decidió realizar una versión pop de ella que obtuvo éxito inmediato y convirtió a Jennifer en una artista  comercial. Durante los 80s compaginó su trabajo en musicales con la grabación de álbumes. En los 90s también apareció en media docena de capítulos de la serie Ally McBeal. La recordamos con este Love Stories.

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» Gerald Alston se unió a los Manhattans cuando tenía 17 años, y con ellos cosechó grandes éxitos y hasta un Grammy en los 70s y 80s. El grupo se disolvió en 1988 y él continuó con su carrera en solitario, aunque con un éxito notablemente menor. Destaco este Getting Back Into Love, de su segundo disco Open Invitation, con coros de By All Means:

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» Otro buen vocalista de la época, Miles Jaye, cuyo mentor fue Teddy Pendergrass, colaboró con diversos artistas tras haber estudiado violín. Durante dos años formó parte de The Village People. En 1991 publicó su tercer album de estudio, Strong, que incluía entre diversos buenos temas este Is It Time For A Kiss:

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» Los orígenes musicales de la californiana Karyn Whitese remontan a los primeros 80s,

Karyn White

donde a través de sus padres cantó en coros y se presentó a concursos de talento y belleza. Posteriormente se uniría a una banda local y apoyó en una de sus giras al vocalista O’Bryan. En 1988 publicó su primer trabajo en solitario, que vendió 2 millones de copias en USA gracias a éxitos como Superwoman o The Way You Love Me. En 1991 apareció el álbum Ritual Of Love, que contaba con la producción de  Jimmy Jam & Terry Lewis (posteriormente se casaría con éste último), y al que pertenece este Romantic:

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» Y volviendo a las islas británicas, merece la pena recordar el segundo album de la vocalista Lisa Stansfield, titulado Real Love (1991). Con el anterior, Affection, cosechó grandes éxitos gracias a canciones como All Around The World o This Is The Right Time, con arreglos de un estilo retro a lo Barry White y gracias también a su voz y técnica. Del segundo trabajo destacan canciones como Change o ésta que da título al álbum:

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