Maze featuring Frankie Beverly

Un magnífico ejemplo de la riqueza de la música negra de los años 80s es esta fenomenal formación. Uno de mis grupos R&B preferidos, con una mezcla de sonido de Filadelfia con otros estilos, siempre con una personalidad inconfundible, y al frente de ellos el carismático Frankie Beverly, fundador de la banda a la vez que cantante, compositor y productor.

Howard Beverly (6 de diciembre de 1946, Filadelfia) quedó fascinado de jovencito por una banda local llamada Frankie Lymon & the Teenagers, de quienes adoptaría su nombre de pila comercial en 1956, con solo 9 años. Solía cantar música gospel en la iglesia, siendo precisamente Lymon quien le haría darse cuenta de que su verdadero interés estaba en la música no religiosa, aunque nunca abandonaría el gospel totalmente. También fue influenciado por Sly Stone, y su primer trabajo como cantante profesional fue, sobre 1956, acompañar de gira al grupo Silhouettes, también de Filadelfia. Después,a  primeros de los 60s cual formó una banda llamada The Blenders, que tuvo una corta existencia; y tras su desaparición, con 17 años (era 1963) fundó otro grupo vocal llamado The Butlers. Algunos singles tuvieron cierta repercusión local, como éstos temas titulados The Sun’s Message y She Tried To Kiss Me:

The Butlers grabaron para algunos sellos pequeños del área de Filadelfia, siendo uno de ellos Gamble Records, propiedad del productor y compositor Kenny Gamble (que posteriormente en los 70s levantaría el imperio musical Philadelphia International Records junto a Leon Huff; autores ambos de multitud de éxitos para artistas como The O’Jays o Teddy Pendergrass). Fue precisamente en 1970 cuando Beverly fundó la banda que posteriormente llegaría a ser Maze featuring Frankie Beverly; originalmente su nombre era Raw Soul. Bajo ese nombre (y también como Raw Soul with Frankie Beverly y como Frankie Beverly and Raw Soul) grabaron tres singles para la pequeña compañía de Filadelfia Gregar.

Aunque era en el área de Filadelfia donde se desarrollaba su actividad, Beverly nunca se sintió integrado en el sonido Philly, sino más identificado con Marvin Gaye o los Isley Brothers. Ello motivó su decisión de trasladarse al área de San Francisco, donde, tras unos años, Marvin Gaye, ídolo de Frankie, les prestó atención, convenciendo a los ejecutivos de Capitol para que les firmaran un contrato en 1976. Una de las cosas que Gaye hizo cambiar fue el nombre, y tras descartar varios como Karma o Charisma, la banda adoptó su nombre definitivo.

maze77En 1977 publicaron su primer trabajo con Capitol, autotitulado Maze featuring Frankie Beverly. La banda consistía en Beverly (voz y guitarra rítmica), Wayne Thomas (guitarra solista), Sam Porter (teclados), Ronald “Roame” Loary y McKinley “Bug” Williams (percusión y coros), Robin Duhe (bajo) y a Joe Provost (batería).

Consiguieron éxito inmediato, llegando a disco de oro (#6 R&B Albums, #52 Billboard 200), y les permitió hacerse con una audiencia muy fiel. Varios singles obtuvieron amplia difusión como While I’m Alone (#21 R&B Singles, #89 Hot 100) o Happy Feelin’s.

Lady Of Magic (#13 R&B Singles, #108 Hot 100) fue el segundo sencillo del álbum, y aquí podemos ver un video del grupo tocándola en Soul Train en el cual, al final, Don Cornelius entrevista a Frankie Beverly, que habla de su trayectoria hasta el momento e introduce a los miembros de la banda.

A partir de ese momento, comenzaron a sucederse de forma continuada cambios en la banda; maze78pero independientemente de ellos, Maze siempre reflejó la visión musical de Beverly. En 1978 publicaron su segundo álbum, Golden Time Of Day, que también fue disco de oro (#9 R&B Albums, #27 Billboard 200), a pesar de carecer de un single de éxito concreto, y alejarse del estilo disco que imperaba en ese momento en la música americana. Produjo tres sencillos: Workin’ Together (#9 R&B Singles); Golden Time Of Day (#39 R&B Singles, contando con su cara B Travelin’ Man); y I Wish You Well (#61 R&B Singles).

En 1979 vio la luz el tercer álbum de la banda, Inspiration. Probablemente uno demaze79 sus mejores trabajos, se trata de un conjunto de temas ejecutados a la perfección por los siete miembros del grupo al servicio de las composiciones de Beverly, que demuestra además sus magnificas dotes como vocalista. De éxito similar al de los dos anteriores (#5 R&B Albums, #33 Billboard 200), produjo dos singles: el fantástico Feel That You’re Feelin’ (#7 R&B Singles, #67 Hot 100) y Timin’ (#55 R&B Singles); yo también recomiendo Woman Is A Wonder:

Al igual que los anteriores, el cuarto álbum de la banda, Joy And Pain, llegó a ser disco de maze80oro sin apenas apoyo en las emisoras de música pop. También se editaron dos singles, Southern Girl y The Look In Your Eyes (#9 y #29 R&B Singles respectivamente); pero el disco contiene otros grandes clásicos como el tema que abre el disco, Changing Times, o el fenomenal Joy And Pain, uno de sus temas emblemáticos que nunca fue editado como sencillo (a pesar de lo cual todas las recopilaciones de grandes éxitos de la banda lo incluyen).

En sus giras a lo largo de los 70s se habían ganado un merecido respeto por sus actuaciones en vivo, que siempre ha sido uno de los mejores del circuito R&B/Soul/Funk. Ello les llevómaze81 en 1981 a publicar el doble disco en directo Live In New Orleans, un excelente álbum que sirvió tanto de recopilación de grandes éxitos como de introducción a los seguidores que nunca les había visto en directo. Disco de oro como de costumbre (#3 R&B Albums, #34 Billboard 200), produjo otros tres sencillos, Running Away, Before I Let Go y We Need Love To Live. La magnífica ejecución de Joy And Pain supuso un éxito internacional; podemos disfrutarla en el siguiente video:

El tema principal del siguiente trabajo del octeto, We Are One, hace énfasis en el amor y el entendimiento. Cuatro sencillos fueron editados (Love Is The Key, Never Let You Down, We Are One y I Wanna Thank You), todos en esa misma línea; y aunquemaze83 curiosamente sólo el primero de ellos llegó al Top 10 de R&B Singles, el álbum vendió más de medio millón de ejemplares, lo que demuestra la incondicionalidad de los fans del grupo y la popularidad de sus canciones, varias de las cuales son también clásicos de la banda y del R&B en general. Mi primer contacto con Maze es de esta época, y desde entonces yo también me convertí. En los siguientes videos se demuestra de nuevo la gran técnica vocal de Beverly, cantando en directo I Wanna Thank You, una canción en la que da gracias a sus seguidores y fans; en la magnífica balada We Are One, y en el fantástico trabajo de teclados y guitarra en Right On Time:

A pesar de su ya dilatada y excelente carrera, no contaban en su haber aún con un número uno. Llegaría por partida doble con Can’t Stop The Love, tanto para el álbum como para el maze85primer sencillo, Back In Stride, que durante dos semanas coronó la lista R&B Singles. Otro excelente conjunto de canciones, que mezcla medios ritmos con sonidos funk muy bailables y estupendas baladas. Es difícil destacar temas concretos de esta joya, pues todos los que la conforman son de una gran calidad. Pero para ilustrar lo comentado, selecciono estos tres: dos de los tres sencillos que se publicaron, Back In Stride y I Want To Feel I’m Wanted y la tercera pista del disco, Reachin’ Down Inside.

mazelivelaY tras Can’t Stop The Love, el segundo álbum en directo de la banda, titulado Live In Los Angeles, ve la luz en 1986, y de nuevo el lanzamiento captura la esencia de los magníficos conciertos del grupo. Contiene, además, dos nuevos temas en estudio, I Wanna Be With You y When You Love Someone que fueron singles. Como elección, el directo de Too Many Games.

Tras más de una década en Capitol, la banda cambia de compañía, para firmar con Warner Bros. El primer trabajo bajo el nuevo sello, en 1989, es el álbum Silky Soul, otro magnífico disco, en el quemaze89 vuelven a demostrar su fidelidad a sus raices a pesar de incorporar elementos tecnológicos, como más sintetizadores y cajas de ritmo. Esta adaptación a los nuevos tiempos, en los que la tecnificada música Urban acapara la atención, no impide que las composiciones de Beverly sigan teniendo el soul que le forjó en los 60s y 70s. De nuevo doble número uno, para el álbum y para el primer sencillo, el fantástico Can’t Get Over You que es, hasta la fecha, su mayor éxito en listas.

También hay que mencionar el tema Silky Soul en el que homenajean al maestro Marvin Gaye que tanto inspiró a Beverly, y en el que incorpora, de forma maravillosa, retazos de su clásico What’s Going On:

Otros dos singles se extrajeron de este trabajo, Love’s On The Run y Songs Of Love. Y en 1993, siguiendo la misma idea apareció el, hasta la fecha, último disco en estudio del grupo, maze93Back To Basics. De nuevo se incorporan sintetizadores pero no se renuncia al sonido esencial de los Maze de siempre, como puede comprobarse en la funky Nobody Knows What You Feel Inside, o a la balada The Morning After.

En los 90s la música del grupo recibió mucha atención del mundo rap, que sampleaba muchos de sus temas, lo que incluso les acarreó algun que otro pleito, en concreto por el uso sin permiso de  Joy And Pain.

Desde entonces no han vuelto al estudio de grabación, aunque han continuado dando conciertos desde entonces, como demuestra el siguiente cartel anunciador de un reciente concierto  (al que desfortunadamente no he asistido):

MAZE3

Espero que este extenso repaso a la trayectoria de Maze featuring Frankie Beverly sea del agrado de aquellos que han sido, como yo, seguidores del grupo; y logre atraer la atención de quienes no les conocian. Es mi tributo a una de las formaciones más sólidas del R&B, que nunca ha sacrificado su sonido a pesar de nuevas corrientes musicales, más siendo tan prolíficos. Todo gracias a la personalidad de un líder que durante décadas ha generado composiciones de enorme calidad; y a un grupo que, aún con cambios de componentes, siempre ha sabido ejecutarlas de manera magistral.

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